IL FICO D'INDIA

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Il fico d'India (opuntia ficus indica) è una pianta che nell'immaginario collettivo simboleggia la Sicilia e le aree limitrofe, eppure ha origine in Messico centrale (addirittura nel periodo degli Incas) da dove si diffuse in tutta l'America del sud, Cuba, Caraibi. E' verosimile che la pianta venne introdotta in Europa da Cristoforo Colombo. Nel bacino del Mediterraneo essa trovò terreno fertile naturalizzandosi al punto da divenire un elemento caratteristico del paesaggio meridionale e delle rappresentazioni fotografiche, letterarie, iconografiche della Sicilia, un vero e proprio simbolo.

 

Comunque lo ritroviamo in tutto il bacino del Mediterraneo, Malta, India, Sudafrica, Madagascar, Mauritius, Australia. In molti di questi paesi sono divenute piante infestanti tanto che vengono trattate con diserbanti per contenerne l'invadenza. In Italia viene coltivata nelle regioni del sud (Sicilia, Calabria, Puglia e Sardegna) mentre in Toscana è severamente vietata la sua diffusione. Il 90% della superficie coltivata è localizzata in Sicilia nelle zone collinari di San Cono, alle pendici dell'Etna e nella Valle del Belice, il rimanente 10% è suddiviso tra Puglia, Calabria e Sardegna. Il fico d'India è una pianta succulenta che può raggiungere l'altezza di 5 metri, dotata di un particolare metabolismo fotosintetico che la porta a trattenere a lungo l'acqua pertanto sopravvive meglio alle alte temperature che al freddo. In genere non necessita d'irrigazione nella prima fase di produzione che invece è richiesta per la produzione dei frutti tardivi. Ha una forma originale composta da cladodi ovali (pale) uniti tra loro e ricoperti di spine biancastre lunghe 1-2 cm seppure esistano varietà senza spine. I fiori sono ben visibili di colore giallo-arancio e i frutti tondeggianti, dolci e spinosi. Ogni frutto contiene un gran numero di semi (circa 300) e può cambiare colore e sapore a seconda della varietà. Esistono produzioni di sulfarine (giallo-arancione), sanguigne (rosso porpora), muscaredde (bianco-verde). In genere i primi frutti sono tondeggianti e meno dolci, mentre quelli tardivi (bastardoni) hanno forma più allungata e sono più saporiti. Privati della buccia spinosa possono essere tenuti in frigo e gustati freddi.

E' una pianta che rivela molte potenzialità per l'agricoltura e l'alimentazione nei paesi aridi. I frutti hanno un notevole valore nutrizionale, sono ricchi di minerali, calcio, fosforo e vitamina C. Possono essere gustati freschi oppure utilizzati per la produzione di succhi, liquori, gelatine, marmellate, dolcificanti. Anche i cladodi possono essere mangiati freschi, in salamoia, sott'aceto, canditi o sotto forma di confetture. In Messico i cladoli spinati e scottati su piastre di pietra arroventate, sono un piatto tipico molto richiesto. Il loro uso è molto sviluppato anche come foraggio per animali.

Il frutto va ingerito in quantità moderata e accompagnato dal pane per impedire che l'elevato numero di semi vada ad intasare l'intestino, quindi è sconsigliato a persone affette da diverticolosi.

Nella medicina popolare i frutti sono considerati astringenti e ottima cura per lo scorbuto. I cladodi scaldati in forno vengono utilizzati invece come emollienti o applicati come cataplasma. La polpa dei cladodi posta su ferite o piaghe è un ottimo rimedio cicatrizzante. Il decotto dei fiori ha proprietà diuretiche.

Nella medicina moderna i fichi d'India hanno mostrato eccellenti proprietà antiossidanti che rallentano l'invecchiamento. Inoltre è stata dimostrata scientificamente l'efficacia di un suo estratto nella cura dei postumi d'intossicazione da alcool. Tra le proprietà terapeutiche inoltre contribuisce ad abbassare il colesterolo e a perdere liquidi in eccesso, ha potere dissetante, energetico e nutriente.

In cosmetica viene utilizzato per produrre creme, saponi, shampoo e rossetti ad azione astringente. Viene usato anche per la produzione di adesivi, gomme, fibre tessili e carta.

Approfittate della fine dell'estate per gustare la produzione migliore e beneficiare di tutte le sue magnifiche proprietà